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Culte du dimanche : La Chute de l’Empire Romain

posté le 12/06/2011

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Retour au temps o√Ļ les p√©plums r√©gnaient en ma√ģtre sur Hollywood, o√Ļ le faste des d√©cors grandioses et costumes de soie √©taient de rigueur. Mais le genre voit son cr√©puscule venir avec La Chute de l’Empire Romain.

la_chute_de_l_empire_romain_afficheDans les ann√©es 50, le genre du p√©plum connait un grand succ√®s au cin√©ma. Avec ses d√©cors immenses, ses costumes port√©s par des acteurs charismatiques, ses mythes et l√©gendes romaines et grecques pour certains, sa port√©e catholique pour d’autres, ses trag√©dies humaines et ses batailles √©piques, le grand spectacles est l√† et atteint son apog√©e √† la fin de la d√©cennie avec l’immense Ben-Hur.

Vers 1960, c’est Spartacus qui se voit √† nouveau adapt√© avec Anthony Mann √† sa t√™te. Mais le r√©alisateur est plus habitu√© aux westerns qu’aux films en costumes et, suite √† quelques probl√®mes avec la production, va laisser tomber le projet qui sera alors confi√© √† Stanley Kubrick. Le r√©alisateur ne va pas pour autant se laisser abattre et signera Le Cid avec Charlton Heston. Le succ√®s critique et public √©tant l√†, le producteur Samuel Bronston propose alors au r√©alisateur de faire encore plus grand et de mettre en sc√®ne La Chute de l’Empire Romain.

chute empire romain alec guiness

C’est donc parti pour un tournage europ√©en intense qui implique la recr√©ation compl√®te du Forum Romain en Espagne. Un d√©cor grandiose, impressionnant o√Ļ les principaux b√Ętiments d’√©poque sont reproduits avec le gloire d’antan jusqu’√† sa chute. Car Anthony Mann va bien raconter dans ce p√©plum fastueux le d√©clin moral de l’Empire Romain, sa lente √©rosion.
Il d√©bute le film par les dilemmes de Marc Aur√®le √† voir son instable fils Commode lui succ√©der et proposera au G√©n√©ral Livius de reprendre la couronne. L’ennui est que les deux hommes s’entendaient comme des fr√®res et seront donc ennemis pour monter sur le tr√īne qui reviendra bien entendu √† Commode une fois sont p√®re assassin√©. S’en suivent alors complots et r√©v√©lations qui mettront √† mal le pouvoir du nouvel empereur.

Chute empire romain

Avec son ambition √©norme, La Chute de l’Empire Romain cherche sans conteste √† lutter face √† Cl√©op√Ętre (sorti juste avant). Tout y est grandiose avec une mise en sc√®ne d’Anthony Mann qui met en valeur ces personnages iconiques dans une Rome en pleine chute pendant 3 heures qui ne sont pas de trop pour d√©crire le contexte politique complexe de l’√©poque. Tout l’esprit de grandeur de Rome y est parfaitement rendu. C’est l’id√©e du p√©plum ultime qui domine avec une trag√©die forte et des personnages complexes. Ainsi, Marc Aur√®le est interpr√©t√© avec une immense classe par Sir Alec Guiness qui n’√©tait pourtant pas habitu√© √† ce genre de r√īle.
Mais le film donne aussi dans la surench√®re en voulant imposer une nouvelle r√©f√©rence de la course de char qui est finalement tellement grossi√®re que l’on pr√©f√©rera retenir celle de Ben-Hur (d’ailleurs, il est √©tonnant de noter que c’est l’adversaire de Charlton Heston dans Ben-Hur, Stephen Boyd,¬† qui tient ici le r√īle phare dans cette course). Il en va de m√™me pour certaines interpr√©tations qui vont assez loin dans le cabotinage comme Christopher Plummer qui fait de Commode un grand gamin capricieux et assez cingl√©, loin du malsain incestueux.

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√Čvidemment, dans ce p√©plum, il n’y a pas de sexe, peu de violence contrairement √† ce qu’on en attendrai maintenant. Le Hollywood bien pensant est l√†. D’ailleurs Sophia Loren qui interpr√®te la pourtant forte Lucilla est plut√īt transparente dans le film. Mais l’aspect psychologique du film est plus important, repr√©sent√© √† travers les philosophies des diff√©rents personnages qui ne voient pas Rome de la m√™me mani√®re et vont voir la ville, l’Empire, sombrer dans la d√©cadence.

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Si il est grandiose, la Chute de l’Empire Romain n’en est pas pour autant le meilleur p√©plum et souffre de certaines lourdeurs. Non ce que l’on retiendra, c’est surtout un film un peu malade qui aura clos la mode du p√©plum √† Hollywood. Car apr√®s l’√©chec de Cl√©op√Ętre, La Chute de l’Empire Romain essuie un revers monumental. Face √† un budget de plus de 20 millions de dollars qui se ressent √† l’√©cran, il en rapporte moins de 2 millions au box-office, en faisant alors l’un des films les moins rentables du cin√©ma. Impossible de ne pas voir alors dans le film une analogie avec le d√©clin du p√©plum √† Hollywood. Car apr√®s la Chute de l’Empire Romain, plus jamais les studios n’investiront grandement dans le genre qui est alors d√©clar√© mort et enterr√©. Et il est alors d’autant plus √©tonnant et paradoxal de noter que c’est un film qui s’en inspire tr√®s fortement, Gladiator, qui relancera la mode √† l’aube des ann√©es 2000. Comme quoi m√™me un film marquant la fin d’un genre peut bien rena√ģtre de ses cendres.

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